Home » Groene thee

Thee, een overblijvende boom, is een oeroude plant. De Homo erectus, de voorloper van de moderne mens, kwam wellicht 500.000 jaar geleden in Azië in aanraking met thee. Thee wordt, net als diverse andere gewassen, verbouwd in ontwikkelingslanden voor consumptie in de ontwikkelde wereld. Thee is aangepast aan verschillende klimaten en kan zowel in de tropen als in gematigde streken worden verbouwd. Thee is bekend onder vele namen: te in het Catalaans, Lets, Maleis, Noors, Deens, Hebreeuws, Italiaans, Spaans en Zweeds,
Spaans en Zweeds; tee in het Afrikaans, Fins, Duits en Koreaans; the in het Frans, IJslands, Indonesisch en Tamil; thee in het Nederlands; cha in het Grieks, Hindi, Japans, Perzisch en Portugees; chai in het Russisch; chey in het Albanees, Arabisch, Bulgaars, Kroatisch, Tsjechisch, Servisch en Turks; en "tea" in het Engels en Hongaars. In de wetenschappelijke taal plaatste de Zweedse natuuronderzoeker Carl Linneaus thee in de geslacht Thea in 1753, hoewel hij het bij nader inzien gedachten hem ertoe brachten om het in plaats daarvan toe te wijzen aan het geslacht Camellia. In 1905 werd de Internationale Code voor de Botanische
Nomenclatuur de naam van gekweekte thee
Camellia sinensis, een benaming die tot op heden is gehandhaafd. Linneaus meende dat er twee theesoorten waren, de ene die groene thee opleverde en de andere zwarte thee. Dit is onjuist. De bereidingswijze levert ofwel groene thee ofwel zwarte thee op. De Britse avonturier Robert Fortune, die in de 19e eeuw vermomd China bezocht, leerde dat slechts één theesoort in staat is groene of zwarte thee te produceren.
De grondbeginselen
Het geslacht Camellia omvat 82 soorten, maar de mens heeft alleen Camellia sinensis gedomesticeerd. Deze soort is variabel en verdraagt temperaturen tussen 21°F en 95°F, neerslag tussen 40 en 200 inches en een daglengte tussen 9 en 15 uur. Thee wordt geteeld in Argentinië tot op 27° noorderbreedte en in Georgië tot op 43° noorderbreedte en is aangepast aan verschillende hoogten, van zeeniveau tot 10.000 voet. Boven de tropen of op grote hoogte zijn theebomen 90 tot 180 dagen slapend in de winter. Thee wordt geoogst voor zijn bladeren en niet voor zijn vruchten, hout of afscheiding, wat misschien uniek is onder de bomen. In de tropen groeit thee het hele jaar door en kan het vele malen worden geoogst. Arbeiders oogsten het hele jaar door in Oost-Afrika, Zuid-India en Indonesië en gedurende 150 tot 270 dagen per jaar in Argentinië, de Kaukasus, China, Japan, Kazachstan, Noord-India en Tadzjikistan.
Thee zet 7 procent van het zonlicht om in biomassa, waarvan 10 procent bladeren zijn. Thee heeft zure grond nodig en geeft de voorkeur aan een pH-waarde van de grond tussen 4,5 en 5, hoewel sommige variëteiten een iets lagere zuurgraad verdragen en de voorkeur geven aan een pH-waarde tussen 6 en 6,5. Thee heeft grond nodig die rijk is aan silicium en aluminium. Een gemiddelde theeboom bevat zelfs 1,7 procent alu-minium, hoewel de rol van dit metaal in de fysiologie weinig bekend is. Thee verdraagt bodems met een lage calciumconcentratie. Theeboeren verbouwen thee op alluviale grond in Assam, India en Malawi; turf in Cachar, India; rode grond in Dooars, India en China; sedimentaire grond in Darjeeling, India; lateriethoudende grond in Zuid-India, Sri Lanka en delen van Oost-Afrika; vulkanische grond in Kenia, Tanzania en Japan; podzol in de Kaukasus; andosol in Indonesië; en gele grond in Taiwan. Waar de bodem onvruchtbaar is, voorzien boeren de thee van stikstof en zwavel. Een theeboom heeft een lange levensduur en kan 50 jaar lang bladeren geven, hoewel sommige bomen eeuwen oud zouden kunnen zijn. In de eerste jaren van de teelt heeft een boer een andere bron van inkomsten nodig, want een theeplantje heeft drie jaar nodig om te rijpen.

Er zijn drie soorten gecultiveerde thee. De China-struik groeit op 6.500 tot 9.800 voet, waar het klimaat relatief koel is. Hij verdraagt een lichte vorst en is aangepast aan een kort groeiseizoen. De China-struik wordt vier tot vijf keer per jaar geoogst en wordt 3 tot 6 meter hoog. Zijn blad produceert groene thee van hoge kwaliteit. Boeren verbouwen de Chinastruik in China, Japan, Taiwan, delen van Zuidoost-Azië en de Himalaya. De Chinastruik groeit aan de noordelijke en zuidelijke rand van de subtropen. Hij wordt gesnoeid en bemest, als dat al gebeurt, na de laatste oogst en vóór de vorst. Tussen maart en mei hervat de China-struik zijn groei op het noordelijk halfrond en tussen september en november op het zuidelijk halfrond. De fijnste oogst van het voorjaar is meestal van de beste kwaliteit. De Assam-struik, genoemd naar een regio in het noordoosten van India, groeit op rijke, lichte, goed gedraineerde en zure leemgronden. Als inheemse plant in de tropen geeft hij de voorkeur aan temperaturen van 85°F, een hoge vochtigheidsgraad en 15 cm regen per jaar. De Assam struik kan groeien boven 6.500 voet, maar alleen waar het klimaat warm is. Arbeiders snoeien de struik, anders zou hij wel 50 voet hoog worden. De bladeren lijken op die van de sinaasappelboom, hoewel thee en sinaasappelen niet nauw verwant zijn. Als prolific boom oogsten de arbeiders het hele jaar door om de 10 dagen de bladeren. De Assam-struik produceert de zwarte thee van Noordoost-India, Sri Lanka en Afrika. De struik produceert ook witte thee. De struik verdraagt goed hitte, maar koud weer en vorst zijn onverdraaglijk. De Java-theestruik, die een hoge vochtigheidsgraad en warmte nodig heeft, is aangepast aan een tropisch klimaat. Hij dankt zijn naam aan het feit dat de Nederlanders hem op Java hebben geplant. De Java-thee is nauw verwant met de Assam-thee en wordt geteeld in Zuidoost-Azië, vooral in Indonesië. Kenners zijn van oordeel dat Java-thee van lage kwaliteit is. De vraag voor de export is dan ook gering en de meeste Java-thee wordt plaatselijk geconsumeerd. Zowel de Assam- als de Java-theestruiken verkiezen vochtigheid in de vorm van ochtendmist, terwijl de lucht in de namiddag plaats maakt voor zonneschijn.
Oorsprong en verspreiding in Azië
Thee kan zijn oorsprong hebben in Zuidoost-Azië, waar de meeste van de 82 nog bestaande soorten voorkomen. Het kan ook zijn dat thee is ontstaan in Centraal-Azië of in het land dat de grens vormt tussen India en China. Sommige theesoorten zouden afkomstig kunnen zijn uit Zuid-China, Indonesië en Assam. Volgens één autoriteit zou thee zijn ontstaan in het gebied waar Zuidwest-China, Myanmar en Laos samenkomen. In Yunnan, China, groeit nog steeds wilde thee. Thee moet een van de eerste planten zijn geweest die de nieuwsgierigheid van de mens wekten, als het vermoeden juist is dat de Homo erectus thee tegenkwam in het huidige Yunnan, China. De Homo erectus beheerste fire en was wellicht bedreven in het koken van water. In dit water heeft hij mogelijk theebladeren gedaan en de drank geconsumeerd, misschien vanwege de cafeïne. Eén verhaal over de oorsprong van thee gaat over keizer Shen Nung, die tussen 2737 en 2697 v. Chr. over China heerste. Nung kookte water en gebruikte de takken van een theeboom om het vuur aan te wakkeren. Bij toeval blies een windvlaag een theeblad in het water. Nung proefde het brouwsel en vond het lekker. Toen hij deze ontdekking op papier zette, schreef hij de Pen Ts'ao, een boek over geneeskrachtige kruiden waarin Nung de loftrompet stak over thee. Hij zou hebben geschreven dat thee "de dorst lest, het verlangen naar slaap vermindert en het hart verblijdt en opbeurt". De vroegste uitgave van de Pen Ts'ao dateert echter uit de filste eeuw nC, lang nadat Nung was overleden. Bovendien zwijgt deze uitgave over thee. Pas in de zevende eeuw voegde iemand een verwijzing naar thee toe. Volgens één legende zou thee op een gruwelijke manier zijn ontstaan. In 520 na Chr. zocht de monnik Bodhidharma, op reis van India naar China, zijn toevlucht in een grot, waar hij zwoer negen jaar wakker te blijven in meditatie. Ondanks zijn voornemen viel hij in slaap. Toen hij wakker werd, was Bodhidharma zo kwaad op zichzelf dat hij zijn oogleden afsneed en ze op de grond wierp. Op deze plek groeide de eerste theeboom. Daarna hebben monniken thee gedronken om wakker te blijven, zodat ze niet het lot van Bodhidharma zouden ondergaan. Dit verhaal verklaart waarom theebladeren de vorm van oogleden hebben.

 

De verhalen over de Homo erectus, Shen Nung en Bodhidharma lijken fantasievol omdat de mens niet voor het eerst thee dronk. In plaats daarvan consumeerden ze theebladeren als voedsel. In de prehistorie consumeerden mensen theebladeren in Assam, Yunnan, het noorden van Myanmar, Laos, Vietnam en Thailand. Men kauwde op theebladeren voor energie en wreef ze op wonden. De Chinezen aten theebladeren gehakt met sjalot en gember. De Thai kookten de theebladeren, rolden er balletjes van en aten die met zout, olie, knoflook en sjalot. De bevolking van Myanmar eet al heel lang ingemaakte theebladeren als salade. De eerste mensen die thee dronken waren waarschijnlijk boeddhistische en taoïstische monniken die het tijdens het mediteren dronken. Zij ontdekten, zoals Shen Nung zou hebben opgetekend, dat thee, vanwege de cafeïne, vermoeidheid verminderde en de concentratie verhoogde. Lao-tzu, de grondlegger van het Taoïsme, was een theedrinker.
Het boek Working Rules of Servants, dat dateert uit de firste eeuw v. Chr., geeft advies over het kopen en bereiden van thee. Tegen die tijd was thee een populaire drank in China. In de vierde eeuw v. Chr. was de vraag naar thee groter dan de oogst van wilde thee. De Chinezen begonnen thee te verbouwen, misschien wel voor de eerste keer in de geschiedenis. In de zevende eeuw was thee de nationale drank van China geworden. Thee was zo populair dat de Chinezen in sommige streken thee als geld gebruikten. De kooplieden die thee verhandelden, vonden op hun beurt papiergeld uit voor dit doel. De Chinese keizers begrepen dat thee rijkdom opleverde, en in 780 na Chr. hief de keizer voor het eerst belasting op thee. Ook schreef de dichter Lu Yu in 780 The Classic of Tea, waarin hij de cultuur en de bereiding van thee beschreef. Yu maakte thee synoniem met verheffing en verfijning. De verovering van China door de Mongolen betekende een tegenslag voor de thee. De Mongolen kenden de drank niet en hadden er een lage dunk van. Thee was zo onbelangrijk tijdens de Mongoolse overheersing dat de Italiaanse avonturier Marco Polo, die China bezocht, niet op de hoogte was van de teelt ervan. Door de verdrijving van de Mongolen kwam thee weer op de voorgrond.
In het begin droogden en verkoolden de Chinezen de theebladeren. Tussen de derde en zesde eeuw na Christus stoomden de Chinezen de theebladeren, waarna zij ze droogden en samenpersten tot kleine cakes. Theemakers bakten de koekjes vervolgens om te voorkomen dat ze zouden bederven. Drinkers namen chips van deze cakejes en kookten ze in water. Volgens een Chinese schrijver namen theedrinkers de drank met uien en gember. In 641 CE introduceerde de Chinese prinses Wen Cheng, die trouwde met de Tibetaanse koning Songtsan Gambo, thee in Tibet. China exporteerde thee naar Tibet in ruil voor paarden, die de cavalerie gebruikte.
In de Song-dynastie (960-1279) voegden de mensen pruimensap aan de thee toe om deze zoeter te maken. In deze eeuwen verving thee in poedervorm de theekoeken. In deze periode werd het theehuis algemeen. Het bood een forum voor sociale en economische interactie. In het theehuis werden zakelijke allianties gesmeed, werd naar poëzie geluisterd en geroddeld. Tijdens de Ming-dynastie (1368-1644) leerden de Chinezen de theebladeren te oxideren, waardoor zwarte thee ontstond, die door velen echter als inferieur aan groene thee werd beschouwd. Keizerlijk China controleerde elk facet van de theeoogst en wees het werk toe aan jonge vrouwen, die hun naam op hun jas droegen, zodat officials de productie van elk meisje konden meten. Van de keizer werd geëist dat de oogststers lange nagels hadden, omdat alleen de nagel en niet de huid een theeblad kon raken. Een keizer bepaalde dat alleen maagden rein genoeg waren om thee te oogsten. Voorzichtig dat ze geen blad van een boom trokken, gebruikten ze een gouden schaar om elk blad af te knippen.
Thee was ook een begeerde drank in Japan. Volgens een verhaal keerde een Japanse priester die in China had gewoond, in 815 naar Japan terug met thee. De legende vertelt dat toen shogun Minamato Sametomo in 1191 ziek werd, de boeddhistische monnik Myoan Eisai hem genas met thee. Sametomo schreef zijn genezing toe aan de thee en werd er voorstander van. Volgens deze overlevering plantte Eisai theeplantjes op het eiland Kyushu.

 

Een wereldwijd gewas
De Europeanen leerden thee pas in de Renaissance kennen. Zeker is dat de Turken al in 479 n.C. thee hadden ingevoerd. Sinds de 15e eeuw is thee een populaire drank in Egypte, maar de Europeanen hebben deze ontwikkelingen blijkbaar niet leren kennen. Wij hebben gezien dat Marco Polo op zijn reis naar China niets over thee leerde. Pas in de jaren 1550 kwam thee onder de aandacht van de Europeanen. In 155 schreef Gaimbattista Ramusio, secretaris van de Raad van Tien van Venetië, Voyages and Travels, het eerste Europese verslag over thee. In 1606 begonnen de Nederlanders thee uit China naar Nederland te importeren. In 1618 gaven Chinese ambassadeurs de Russische tsaar Alexis enkele kisten thee. Daarna begon China thee naar Rusland te exporteren. In 1635 leverden de Nederlanders thee aan Londen en Parijs, naast Amsterdam. In 1650 exporteerden de Nederlanders thee naar Duitsland, in 1672 naar New York City, in 1982 naar Philadelphia, en in 1723 naar Scandinavië. In 1878 transplanteerden de Nederlanders theebomen van Assam naar Java. Nederlandse kooplieden gaven de voorkeur aan zwarte thee omdat die de oceaanoversteek overleefde zonder te rotten. De Nederlanders namen hun thee met melk, omdat zij veronderstelden dat de Chinese keizer dat ook deed. Ook de Franse adel nam thee met melk. Al in 1660 voegden de Britten melk aan de thee toe in de overtuiging dat dit brouwsel tuberculose tegenging. Later dronken de Britten thee met room en suiker. Een Britse waarnemer merkte in het begin van de 19e eeuw op dat thee en suiker goedkoper waren dan bier.
In de 17e eeuw was thee echter duurder dan koffie en werd daarom niet in grote hoeveelheden gedronken. Thee was eerder een luxe en een geneesmiddel. Onder de adel populariseerde Catharina van Braganza, de echtgenote van de Engelse koning Karel II, de thee. Zij maakte thee modieus voor de aristocratie. Thee was toen nog geen volksdrank. In de jaren 1660 begon de Oost-Indische Compagnie thee naar Engeland te importeren. In 1669 werd Indonesië een bron van Engelse thee. In 1699 produceerde Engeland 6 ton thee per jaar, maar het feit dat thee five keer duurder was dan koffie hield de invoer tegen. In het begin van de 18e eeuw begon de Oost-Indische Compagnie thee uit China te importeren, en naarmate de invoer toenam, daalde de prijs van thee. In de 18e eeuw daalden de theeprijzen 20 keer, en thee verving koffie als de nationale drank. In 1718 was thee de belangrijkste import van Groot-Brittannië uit China. In 1721 bedroeg de invoer 5.000 ton per jaar. Op het hoogtepunt van de theehandel was thee goed voor 60% van de handel van de Oost-Indische Compagnie. In 1799 importeerde Groot-Brittannië 11.000 ton thee. In de 18e eeuw dronken de fabrieksarbeiders in Groot-Brittannië thee. Fabriekseigenaren moedigden dit aan door hun arbeiders theepauzes te geven. Zij begrepen dat thee de arbeiders scherp hield terwijl zij lange, monotone taken uitvoerden die anders geestdodend waren. Thomas Twining, eigenaar van een Londens koffiehuis, wilde profiteren van de populariteit van thee en opende in 1717 een theeschenkerij, waarschijnlijk het eerste theehuis van Europa. In tegenstelling tot het beleid van alleen mannen in koffiehuizen, verwelkomde de theeschenkerij vrouwen. De vrouwen waren gretige consumenten en organiseerden theeparty's, net als de Chinezen en de Japanners.
In de Amerikaanse koloniën wekte thee wrok op tegen Groot-Brittannië. Het moederland legde een heffing op thee op, met als argument dat het geld hielp om de koloniën te verdedigen tegen de Fransen en de Indianen. De kolonisten ontdoken deze belasting door thee uit Nederland te smokkelen. Vastbesloten om een einde te maken aan de smokkel, nam het Parlement in 1773 de Tea Act aan, die de Oost-Indische Compagnie het exclusieve recht gaf om thee uit China in de Amerikaanse koloniën in te voeren. Omdat de thee van de compagnie goedkoper was dan die van de smokkelaars, verwachtte Groot-Brittannië dat de compagnie zich uit de theehandel zou terugtrekken. De kolonisten, die van de lage theeprijzen profiteerden, zouden de Tea Act in ere herstellen. Helaas voor Groot-Brittannië hadden het parlement en de Oost-Indische Compagnie zich misrekend. In plaats van dankbaar te zijn, namen de kolonisten het Groot-Brittannië kwalijk dat het zich met hun zaken bemoeide. Zij verwachtten dat de Oost-Indische Compagnie, die de theehandel monopoliseerde, uiteindelijk de prijzen zou verhogen. De kolonisten werden vastberaden, boycotten de Britse thee en weigerden belasting te betalen. De kolonisten trotseerden de compagnie en weigerden hun schepen thee te laten lossen. Terwijl de spanningen opliepen, enterde een groep kolonisten, verkleed als Mohawk-indianen, drie schepen van de compagnie en dumpte elke kist thee in de haven van Boston. In maart 1774 Het parlement nam wraak en sloot de haven van Boston totdat de kolonisten de maatschappij voor haar verliezen hadden terugbetaald. Benjamin Franklin drong aan op terugbetaling, maar veel andere kolonisten namen een harde houding aan. De Tea Party maakte deel uit van een reeks gebeurtenissen die tot de Amerikaanse Revolutie leidden.
Ook al keerden de Amerikaanse kolonisten zich tegen de Britse thee, Groot-Brittannië had andere kopers. In de 18e eeuw was de handel zo levendig dat Groot-Brittannië moeite had genoeg zilver te winnen om thee uit China te kopen. De oplossing lag in het aanwakkeren van China's opium verslaving. Groot Brittannië kweekte opium in India en ruilde het met China voor thee. Het feit dat opium levens verwoestte schijnt de Britse en Chinese officials niet te hebben gestoord zolang het de theehandel maar in stand hield. Terwijl Groot-Brittannië deze handel stimuleerde, zocht het naar een alternatief voor de Chinese thee. Omdat de Britten beseften dat India slechts kleine hoeveelheden thee verbouwde, begonnen zij in de jaren 1820 thee te verbouwen op het subcontinent. In 1834 kochten de Britten meer dan 1.000 theezaden uit China en plantten ze in Calcutta. De eerste resultaten waren niet bemoedigend. De Britten probeerden de China-struik te verplanten in een gebied dat er te warm voor was. Pas toen zij de inheemse Assam-struik gebruikten, veranderde hun fortuin. Dit inzicht is voor een groot deel te danken aan de Britse official George Williamson, die aan het begin van de 19e eeuw begreep dat de theeteelt in India alleen zou floreren als de Britten de inheemse Assam-struik zouden gebruiken. In 1838 importeerde de East India Company haar eerste lading thee uit India naar het Verenigd Koninkrijk. Het jaar daarop plantte de compagnie de Assam-struik op Sri Lanka, maar omdat op het eiland koffie werd verbouwd, kwam de thee er nauwelijks van de grond tot de jaren 1860, toen de koffieplantages werden geteisterd door de schimmelziekte koffieroest. Met de ondergang voor ogen schakelden veel planters over op thee, en in 1872 exporteerde Sri Lanka zijn eerste zending thee naar het Verenigd Koninkrijk. In de jaren 1880 had thee de koffie verdrongen als het belangrijkste gewas op Sri Lanka.
Halverwege de 19e eeuw stond India in het middelpunt van een theemanie. Terwijl in 1872 de productiekosten van een ton thee in India en China gelijk waren, waren de productiekosten van thee in India tegen 1913 met 75% gedaald, zodat Indische thee ruwweg een vierde van de prijs van Chinese thee kostte. Deze dynamiek bevoordeelde India ten koste van China. Terwijl het Verenigd Koninkrijk in 1859 nog 31.000 ton thee uit China importeerde, was dat in 1899 nog maar 7.000 ton. In 1669 importeerde de Oost-Indische Compagnie 150 pond thee naar het Verenigd Koninkrijk, in 1705 400 ton, in de jaren 1850 40.000 ton, en in 1899 100.000 ton thee uit India. Daarna importeerde het Verenigd Koninkrijk slechts 5 procent van zijn thee uit China en een groot deel van de rest uit India. In de 19e eeuw stichtten de Portugezen, Nederlanders en Britten theeplantages in Afrika. Sinds de jaren 1880 verbouwen boeren thee in Malawi. In 1903 introduceerden de Britten thee in Kenia en in de jaren 1930 in Tanzania.
Thee wordt verbouwd in Afrika, Azië, Zuid-Amerika en de Stille Oceaan en wordt op grotere schaal geconsumeerd dan welke andere drank ook, behalve water. India is momenteel de grootste producent en consument van thee, China komt op de tweede plaats en het Verenigd Koninkrijk op de derde. Engeland, Ierland, Australië en Nieuw-Zeeland behoren tot de grootste verbruikers van thee (Tanui et al. 2012). Het verbod op alcohol in de Koran heeft ertoe bijgedragen dat thee een belangrijke drank is geworden in islamitische landen. De Verenigde Staten, Frankrijk en Duitsland drinken daarentegen minder thee en meer koffie. In tegenstelling tot wat vaak wordt gedacht, zijn de Amerikanen niet gestopt met het drinken van thee als gevolg van de Tea Act. In de jaren 1780 bleef thee de populairste drank in Amerika. In 1832 schafte het Amerikaanse Congres echter het tarief op koffie af, waardoor het goedkoper werd dan thee. Tegen 1850 was cof-fee thee voorbijgestreefd in populariteit in de Verenigde Staten. De immigratietrend droeg bij tot de afnemende populariteit van thee. Aan het eind van de 19e eeuw kwamen er maar weinig immigranten uit het Verenigd Koninkrijk, waar de consumptie van thee een gewoonte was. In plaats daarvan kwamen immigranten uit Zuid- en Oost-Europa, gebieden zonder een traditie in het drinken van thee.

 

Thee en gezondheid
De Japanse shogun Minamato Sametomo schreef thee toe aan zijn genezing van ziekte. Hij moet veel gelovigen hebben gehad, want de Aziaten hadden al lang de overtuiging dat thee de gezondheid bevorderde. Reeds in 780 beweerde de dichter Lu Yu dat thee hoofdpijn, pijn in het hele lichaam, constipatie en depressie kon genezen. De 12e-eeuwse boeddhistische monnik Myoan Eisai geloofde dat thee de eetlust stimuleerde en door water overgebrachte ziekten, verlamming en beriberi voorkwam. Europeanen waren verdeeld over thee. In het begin van de 17e eeuw merkte de Italiaanse schrijver Matteo Rici op dat de Chinezen lang leefden omdat ze thee dronken. In 1635 waarschuwde de Duitse arts Simon Pauli dat thee giftig was voor het lichaam, maar in 1641 geloofde de Nederlandse arts Nikolas Dirx dat thee een lang leven bevorderde en bescherming bood tegen ziekten. Een andere Nederlandse arts was even enthousiast en raadde mensen aan tot 50 koppen thee per dag te drinken. (Het 17e-eeuwse theekopje was klein.) Ongetwijfeld tot ontsteltenis van de suikerrietplanters waarschuwde hij echter voor de nadelige gevolgen van het toevoegen van suiker aan thee.
Thee kan de gezondheid van de mensen in de vroegmoderne tijd hebben verbeterd. Volgens één bericht nam het aantal gevallen van dysenterie in Groot-Brittannië na 1730 af, en in 1796 merkte een commentator op dat door water overgebrachte ziekten in Londen zeldzaam waren. In het begin van de 19e eeuw schreven artsen deze verbetering van de volksgezondheid toe aan thee, een abiotische drank. Het looizuur in de thee doodt de bacteriën die cholera, tyfus en dysenterie veroorzaken, hoewel het ook waar is dat het koken van water om thee te zetten microben zou hebben gedood. Omdat thee vrij was van ziekteverwekkers, was het veiliger om te drinken dan water of bier. Omdat looizuur in de moedermelk terechtkomt, heeft het wellicht zuigelingen tegen ziekten beschermd en zo de zuigelingensterfte verlaagd. Eén schrijver gelooft dat thee de levensduur verhoogde in het Europa van de vroegmoderne tijd en Azië. Vanwege de antimicrobiële eigenschappen van thee drong een legerarts er in 1923 bij de soldaten op aan hun veldflessen met thee te vullen om tyfus te voorkomen. Door ziekteverwekkers te doden, verminderde thee het aantal gevallen van diarree en het aantal infecties door influenza. Thee bestreed de groei van bacteriën in de mond en verbeterde zo de mondhygiëne.
Een theeblad bestaat voor 75-80% uit water en bevat geen calorieën. Het vaste gedeelte van een theeblad bevat aminozuren, vitamine B2, vitamine K, vitamine D, en vitamine C. Een gram groene thee bevat twee milligram vitamine C, 10 maal de hoeveelheid vita-min C in zwarte thee. Thee bevat de mineralen chroom, calcium, magnesium, mangaan, ijzer, koper, zink, molybdeen, fosfor, strontium, kobalt, nikkel, en kalium. Thee verbetert de werking van de bloedsomloop en kan bescherming bieden tegen hart- en vaatziekten. In een studie hadden vrouwen die thee dronken slechts een vierde van het aantal beroertes dan vrouwen die geen thee dronken. Thee kan ook het cholesterolgehalte en de bloeddruk verlagen. Doordat thee de hoeveelheid antioxidanten in het lichaam verhoogt, kan het bescherming bieden tegen kanker. Groene thee heeft meer antioxidanten dan zwarte thee. In één studie hadden theedrinkende vrouwen een derde minder kankergevallen dan vrouwen die geen thee dronken. In een onderzoek onder vrouwen uit Iowa hadden degenen die de meeste thee dronken 10 procent minder kanker dan niet-theedrinkers. Volgens een studie hadden Japanse vrouwen die 10 koppen thee per dag dronken een lager cholesterolgehalte dan vrouwen die geen thee dronken. In het algemeen blijkt de consumptie van ten minste 2 koppen thee per dag het risico op het krijgen van kanker met 10 procent te verlagen. Onderzoek wijst uit dat thee de geest kan scherpen, het lichaam kan ontgiften, het immuunsysteem kan versterken, de elasticiteit van de huid kan behouden, de spijsvertering kan bevorderen en vermoeidheid kan verminderen.